IBM: s första afrikanska lab: Varför Big Blue tar på kontinentens stora utmaningar

Förra året, Jeremy Gordon märkte två saker om staden Nairobi: det fanns nästan inga prisvärda reklam alternativ för små företag och människor tillbringade timmar varje dag fångas i bussar på stadens trafik kvävdes gator. Dessa timmar var ett slöseri med tid, tänkte han. Gordon ville ge pendlarna något intressant att titta på och samtidigt ge lokala företag med bättre synlighet.

Gordon och en partner grundade FlashCast, ett litet nystartat företag som kombinerar platsmedvetna teknik och SMS-baserad inter att mata innehåll till LED-displayer på Nairobi bussar. Använda även de mest grundläggande av telefoner kan pendlare använda SMS för att delta i chattar, diskussioner och spel, dela sina synpunkter med andra passagerare. Men företag i närheten kan också farkoster sina egna meddelanden att skicka till passerande bussar, vilket ger dem ett enkelt sätt att få uppmärksamhet.

Genom att samverka med busspassagerare, var FlashCast göra något annat också: det samlar data om pendlare, deras preferenser och deras vanor, som ingen hade gjort tidigare. Gordon visste dessa data var kommersiellt värde, men han hade inget sätt att analysera det. Det var då han vände sig till en av de nyaste aktörerna på Kenyas tech scenen: IBM.

På sätt och vis, är IBM: s närvaro i Afrika allt annat än ny. Enligt Nick Redshaw, IBM: s chef för Central- och Nordafrika, har den tekniska jätte arbetat på kontinenten sedan 1930-talet, och nu samarbetar med företag och organisationer i över 20 afrikanska länder. Men November såg den officiella invigningen av IBM: s första forskningslabb i Afrika, vid det katolska universitetet i Nairobi. Den höga computing anläggningen sysselsätter 20 doktorer från hela världen, många från Afrika eller den afrikanska diasporan.

För IBM är labbet ett stort steg in på den afrikanska marknaden. “IBM gör en långsiktig strategisk investering i Afrika som vi ser en betydande affärsmöjlighet på kontinenten och efterfrågan på viktiga tjänster inom bank-, telekommunikation, regering och olje- och gassektorerna” Redshaw säger. “Under de närmaste åren planerar vi att fortsätta att stärka vårt nätverk med nya anläggningar, erbjudanden, tjänster och partnerskap.

För Kamal Bhattacharya, chef för IBM Research Afrika, erbjuder den nya labbet möjlighet att arbeta på vad han kallar “Afrikas stora utmaningar”, tillämpning av tekniska lösningar på problem som hälso-och sjukvården, finansiell integration och tillgång till energi.

Kommersiell gångbarhet, säger han, skulle vara ett viktigt kriterium för projekt IBM tar på. “De måste ha ett liv i sina egna antingen genom produkter eller tjänsteutbud som IBM skulle sälja, eller genom ett mål på marknaden med partnerorganisationerna eller med små startups.”

Om IBM inrätta butik i Kenya, är det eftersom det tror inte bara i de kommersiella möjligheterna i Afrika, men i de typer av innovation händer där, enligt Bhattacharya. “Jag tror att folk faktiskt underskatta mängden av innovation som finns och den dynamiska karaktären hos många länder i Afrika”, säger han. “Många av de traditionella industrier här är extremt innovativt, och är extremt snabb i förvandla sig, är mycket villiga att ta enorma risker. Alla alltid talar om bristen på infrastruktur, men det finns bara en massa saker händer.

IBM ögon Kina, Sydamerika, Afrika och stora data för 2015 tillväxt, IBM: s nya Kenya forskningslabb: En språngbräda till afrikanska expansion, IBM tar SKA teknik från rymden till datacentret

Nairobi lab är tänkt att vara ett forsknings nav inte bara för Kenya, utan för hela kontinenten. Bhattacharya säger att det finns planer på att expandera in i västra och södra Afrika, även om inga åtaganden har ännu gjorts för att etablera labb i andra länder.

Genom ett pilotprojekt i Kenya, hoppas Microsoft att visa att vita utrymmen erbjuder en livskraftig, billigt sätt att utvidga bredbandsaccess till eventuella resterande och underserved gemenskaper i Afrika.

? Innovation, M2M marknaden studsar tillbaka i Brasilien, 3D Printing, 3D-utskrifter händer på: Att arbeta med trä, Banking, CommBank partner med Barclays för mobila betalningar, fintech innovation, innovation, Victoria syftar till fält av drömmar för lokal tech talang?

IBM valde Kenya åtminstone delvis på grund av att kenyanska regeringen har investerat $ 10m under en period på fem år genom ett offentligt-privat partnerskap med företaget, säger Bhattacharya. I utbyte har IBM åtagit sig att arbeta med frågor av nationell prioritet, vilket tillsammans med en rad sociala frågor, innefattar attrahera kompetent kenyaner från diaspora tillbaka in i landet.

Men, säger Bhattacharya, vända kompetensflykten från Afrika kommer att ta mycket mer än ett labb. I Indien, till exempel, “det finns så många alternativ” för doktorer från väst, säger han. “Och här i Kenya, för samma kaliber av människor, det är i huvudsak USA som inte kan vända kompetensflykt -. Du måste ha rätt täthet av möjligheter, så att komma tillbaka till Afrika kommer verkligen att bli ett alternativ utanför vilja vara en entreprenör.

Detta skulle kräva andra teknikföretag att öppna upp för forskning och utveckling eller ingenjörsbaserade anläggningar på kontinenten också, påpekar han. “Det betyder mer konkurrens för mig men det är en bra sak, eftersom det också kommer att bredda utbudet av människor.”

Hittills har få internationella IT-företag gjort det konstaterar FlashCast Gordon. Denna brist på investeringar i forskning har inneburit att data och storskalig dataanalys har varit knappa, vilket är problematiskt för små företag som hans som inte har råd att anlita privata konsulter att kritan siffror, säger han – det är där IBM kan komma in.

Mer om IBM

Det som gör mig optimistisk är att IBM har valt att investera i detta speciella sätt på kontinenten, att förstå att det inte finns tillräckligt med information och det finns inte tillräckligt bra analys kommer ut, “Gordon säger.” Det finns en stor potential för att lägga till en mycket av värde genom att verkligen smarta människor på marken.

? M2M marknaden studsar tillbaka i Brasilien

3D-utskrifter händer på: Att arbeta med trä

? CommBank samarbetar med Barclays för mobila betalningar, innovation fintech

Victoria syftar till fält av drömmar för lokal tech talang